“Habibi"a portrait of Lebanon by an LP4Y Catalyst

Rachel Cisinski

24 years old

Lebanon Coordinator

TDC Beirut

Lebanon

[French version below]

In October 2019, a team of Catalysts put down their bags in Beirut to launch the LP4Y project in a new geographical setting. After prospecting for three months, they had to leave the country in order to obtain a new visa. Then followed the health crisis that everybody knows about and the closure of international borders, preventing our Catalysts from returning to Lebanon. In November 2020, the team was finally back in Beirut, where the deteriorating situation on the economic, political and social levels gave greater meaning to the inclusion initiatives proposed to the lebanese population. In this article, Rachel, the country coordinator, gives us a portrait of a Lebanon as brave as it is vulnerable.

“Habibi”, a portrait of Lebanon by an LP4Y Catalyst


Lebanon is this narrow strip of land that unfurls between the most beautiful sea in the world—the Mediterranean—ranges of densely wooded mountains and historical Syria. An Arab side and a European profile. A tiny dot—twice as small as a French region, ten times as small as an Indian one—sitting between the East and the West. One day is all it takes to drive across the country. “Chouf, chouf! How beautiful it is!” Chouf!—which is Look! in Arabic—is also the name of one of its most famous regions.

This is winter, you leave Beirut, its 22° Celsius, soft light, calm sea and high buildings. You drive along a road lined with banana trees. Then the landscape get more stony. A little further on, you can hear the life-saving gurgling of natural springs coming down the mountain. Miles of forest, pines, oaks, wild almond trees, two-thousand-year-old cedars stretch as far as the eye can see. As you continue to make your way up, the temperature drop and the magnificent scenery of the peaks still snow-capped in summer instantly revivify you. Eventually you go down on the other side and find yourself in the bare and arid plain of the Bekaa…


The Lebanese people is a reflection of its land: full of reliefs, contrasts and diversity. Shiites, Sunnites, Maronites, Druze, Greek Orthodox, Armenian Catholics, Alawites, Ismaelians... a mere 4,000 sq mi for 18 religious denominations, each of them holding their values, traditions and personality close to their heart…


Lebanon has always been a land of refuge and today more than ever with “refugees” from Palestine, Syria, Jordan, Iraq making up one third of its population…


Lebanon has also long been the stage where foreign powers could demonstrate their strength. So, when the country gained its independence in 1943, a new golden age began... It ended in 1975 with the outbreak of the Civil War. 30 years during which these communities were torn apart; communities pitted against one another, giving each Lebanese a shattered identity as it was too multiple: at once murderer, orphan and victim.


So what about Lebanon today? Poor management, corruption, communitarianism, lack of public services leading to a waste crisis, electricity cuts, water shortages, economic and financial crisis causing the Lebanese pound to rank as the second most devaluated currency in the world, along a soaring unemployment rate, a drastic rise in the cost of living, the partial destruction of Beirut on August 4, 2020, the health crisis... All they need now is a plague of locust... as the one they had at the turn of the last century…

Some may argue that Lebanon is a country that is sinking down a seemingly bottomless ocean; that the varied and numerous evils that beset the country are just too much to bear for such a small region.


Yet, HOPE is the first— and only—word which comes to my mind when I think of LEBANON.

For beyond all these impossibilities, all this violence, the Lebanese have shown an exceptional will to live. If adversity is ancestral, an unfailing generosity, an incompressible power of the heart flows in every vein.


In Lebanon, taxi drivers, if you take the time to exchange a few words with them, kiss the top of your head when you get out and forcefully putting your purse back into your bag, refuse to take your money. “Habibi” they say.


Doctor Jamal,65, retired, a lady with a thousand talents, who doesn't know you much and yet agrees to walk up and down the most rundown streets of Beirut to help you find the building which will host the first LP4Y centre. “Habibi”.


Mustapha, the Syrian green grocer round the corner, invites you into his home to meet his wife, sons, daughters, daughters in law, grand children (there are quite a few people at home) and treats you like a queen, showering you with his kindness although you understand little Arabic. “Habibi”

In Lebanon, you will hear “Ahl w Sahla”, welcome, every day. The mother of one of your friends taught you that it literally means “prairies and parents”. And indeed, after traveling miles, there at last, you will always find a family in Lebanon.


Every day you are impressed by the humanity and strength of the Lebanese people and that of the Youth especially. The same young people who, in October 2019 launched the “thaoura”, a revolution that brought together an entire people, united at last, after being divided for so long. These very youths who the day after the explosion came to the streets near Beirut port to rescue people, pick up the wreckage, clear up the rubble and reach out. These young people who in a system which does not provide any social welfare take care of their parents, their aunts, their uncles. These young people who have few opportunities, if any, but do not get bitter for all that.

Thank you for your dignity, for your humanity. Thank you for making me feel welcome, thank you for your proud humbleness for always saving a seat for the hungry.


It is more than ever urgent to support the Lebanese Youth to help them not to give up hope and believe in their future as much as we believe in it! The LP4Y project was designed for them, to allow them not to give up and to see far ahead. I am looking forward to working alongside the first young Lebanese within the LP4Y programme. I am looking forward to sharing their success, to seeing them grow and show their strengths. I am looking forward to seeing them shine.

En Octobre 2019 une équipe de Catalystes pose ses valises à Beyrouth afin de lancer le projet LP4Y dans une toute nouvelle zone géographique. Après 3 mois de prospection, ils sont amenés à sortir du territoire en vue de l’obtention de leur visa. S’ensuit l’éclatement de la crise sanitaire que l’on connaît et la fermeture des frontières internationales, empêchant nos Catalystes de retourner au Liban. En Novembre 2020, l’équipe est enfin de retour à Beyrouth où la dégradation de la situation sur les plans économique, politique et social donne un sens accru aux initiatives d’inclusion proposées à la population libanaise. Dans cet article, Rachel, la coordinatrice du pays, nous livre le portrait d’un Liban aussi courageux que vulnérable.


“Habibi”, a portrait of Lebanon by an LP4Y Catalyst Le Liban est cette fine branche de terre qui se déroule entre la plus belle mer du monde - la Méditerranée - des chaînes de montagnes touffues et la Syrie historique. Une face arabe et un profil européen. Un minuscule point - deux fois plus petit qu’une région française, 10 fois plus qu’une région indienne - entre l’Orient et l’Occident. Une seule journée suffit pour traverser le pays. “Chouf, chouf comme c’est beau!” “Chouf” c’est-à-dire regarde en arabe, c’est aussi le nom de l’une de ses plus célèbres régions. En hiver, au départ de Beyrouth, “the big citiy”, il fait 22°, la lumière est douce et se reflète sur les immeubles géants. Au bord de la corniche, la mer est calme. Vous quittez la ville et le long de la route défilent des bananiers. Le paysage devient alors rocailleux. Un peu plus loin, des sources naturelles s’écoulant le long de la montagne font entendre leur “glouglou “salvateur. Des kilomètres de forêts, pins, chênes, amandiers sauvages et cèdres doublement millénaires s’étendent à perte de vue. La route s’achemine encore un peu plus haut, les degrés baissent et le spectacle des sommets enneigés jusqu’à l’été vous revigore immédiatement. Enfin redescendez de l’autre côté et arrivez dans la plaine aride et pelée de la Bekaa... La population libanaise est à l’image de son territoire: pleine de reliefs, de contraste et de diversité. Chiites, sunnites, maronites, druzes, grecs orthodoxes, arméniens-catholiques, alaouites, ismaéliens…10,000 km2 seulement pour 18 confessions religieuses, chacune tenant à ses valeurs, ses traditions, sa personnalité. Le Liban est originellement une terre de refuge et aujourd’hui plus que jamais avec un tiers de la population composée de “réfugiés”, palestiniens, syriens, jordaniens, irakiens…


Depuis toujours le Liban est le théâtre des démonstrations de force des puissances étrangères. Alors quand, en 1943, le pays obtient son indépendance s’ouvre un véritable âge d’or... Il se termine en 1975 avec le début de la guerre civile. Trente années au cours desquelles toutes ces humanités sont déchirées en morceaux ; les communautés montées les unes contre les autres, donnant à chacun des libanais une identité fracassée parce que trop multiple: tout à la fois assassin, orphelin et victime.

L’actualité du Liban ? Mauvaise gestion, corruption, communautarisme, absence de service public impliquant crise des déchets, déficit d'électricité, d’eau, crise financière et économique plaçant la livre libanaise à la seconde place des monnaies les plus dévaluées au monde, taux de chômage qui explose, augmentation drastique du coût de la vie, destruction partielle de Beyrouth le 4 août 2020, crise sanitaire… Il ne manquerait plus que les sauterelles…Comme au début du siècle dernier… D'aucun diront que le Liban est un pays qui coule au fond d'un océan qui semble sans fond ; que les maux divers et variés qui l’assaillent sont trop lourds pour un territoire si menu.

Pourtant ESPOIR est le premier - le seul - nom qui me vienne en tête après celui de LIBAN. Car au travers de toutes ces impossibilités, de toute cette violence, les libanais font preuve d’une exceptionnelle volonté de vivre ; d’un courage et d’un amour pour leur pays sans égal. Si l'adversité est ancestrale, une générosité sans faille et une incompressible puissance du cœur coulent dans toutes les veines. Au Liban, les chauffeurs de taxi, lorsque vous prenez le temps d’échanger quelques mots avec eux, vous embrassent le sommet du crâne au moment de sortir de voiture, et, replaçant de force votre porte-monnaie dans votre sac, refusent de prendre votre argent. “Habibi” disent-ils.


Jamal, 65 ans, à la retraite, femme aux mille talents, arpente avec vous, sans pourtant bien vous connaître, les rues les plus défavorisées de Beyrouth pour vous aider à trouver le bâtiment qui abritera le premier centre LP4Y. “Habibi”.

Moustafa, le vendeur de légumes syrien du coin de la rue, vous invite chez lui pour rencontrer sa femme, ses fils, filles, belle filles, petits enfants (ils sont nombreux à la maison) et vous traite comme une reine, vous irradiant de bonté bien que vous ne compreniez pas grand chose de sa langue. “Habibi”


Tous les jours au Liban vous entendez “Ahla w Sahla", bienvenue. La mère d’une de vos amies vous a appris que cela signifie littéralement “des prairies et des parents”. Et en effet, après avoir fait un certain nombre de kilomètres, enfin arrivée, vous trouverez toujours au Liban une famille.


Tous les jours, l'humanité et la force des libanais vous impressionnent. Celles de la jeunesse notamment. Ces Jeunes qui en octobre 2019 déclenchèrent la “thaoura”, révolution qui rassembla tout un peuple, uni enfin, après avoir été si longtemps divisé. Ces jeunes qui au lendemain de l’explosion descendirent dans les rues près du port de Beyrouth pour secourir, ramasser, déblayer, tendre la main. Ces Jeunes qui dans un système qui ne comprend aucune sécurité sociale prennent soin de leurs parents, de leurs tantes, de leurs oncles. Ces jeunes qui n’ont pas ou peu d’opportunités mais qui ne sont pas amères pour autant.


Merci pour votre dignité, pour votre humanité, merci pour votre accueil, votre fière humilité, merci de toujours garder à votre table une place pour celui qui a faim.


Alors plus que jamais, il est urgent de soutenir la jeunesse libanaise, de l’aider à ne pas perdre espoir, à croire en son futur autant que nous y croyons! Le projet LP4Y a été conçu pour eux, pour leur permettre de ne pas abandonner, de voir loin devant. J’ai hâte d’accompagner les premiers Jeunes libanais au sein du programme LP4Y! Hâte de partager leurs succès, de les voir évoluer et déployer leurs forces. Hâte de les voir briller.

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